《TSNA专栏》大联盟在中国/六朝古都里的美式教育

走进东山外国语学校,穿过教室和食堂大楼,迎面而来的是大联盟的红白蓝三色商标,挂在棒球场的全垒打围栏上,球场两边有简易的室内打击练习区、室内牛棚、休息区和观众席。为了减少场地养护的成本,除了投手丘以外,整座球场採用人工草皮,只有4个垒包附近铺上红土,连警戒区都是土红色的草皮。访问的这天是週日,下午教练团安排与来自常州发展中心的二军球员进行练习赛,也是入冬前最后一场比赛。

吃完午饭后,球员开始进行打击练习,这时常州发展中心来的球员也已经在场上热身。投手丘上正在餵球的是张宝树。

没错,就是2009年经典赛对中华队击出全垒打的「中国队第四棒」张宝树(Ray Chang)。

张宝树现在是大联盟在南京发展中心的棒球运营经理,负责这里的大小事,连草皮铺设也是他处理的业务範围。在2017年经典赛结束后,这位3届中国国家队老将决定高挂球鞋,为13年小联盟生涯画上句点。而后大联盟安排张宝树来到南京发展中心参观,力邀他来负责营运和担任总教练。在此之前,35岁的张宝树从来没想过要当教练。人不亲土亲,他对中国仍有一份感情,又热爱推广棒球运动,于是答应接下这个任务。

张宝树最重要的任务就是招募与训练球员,因此他得到处在各地寻找璞玉。这对他来说并不容易,毕竟棒球对于中国人来说还是非常冷门的运动。张宝树说:「很多是靠国中小学和民间棒球学院的教练推荐的,中国各地也有越来越多从事棒球的组织成立,现在我们有更多机会去看这些有潜力的小球员,球员的程度也越来越好」。发展中心也不只找打过棒球的,张宝树也曾经找来田径、手球、篮球背景的「运动员」加入球队。

他补充说:「每一年我们大概会招募20到25位『有运动细胞的球员』,而不是那些在学校球速最快的、打击特别好的,我们要的是『他在18岁时可能会更好的球员』,因为运动能力好,调整比较快。」

从小在美国堪萨斯州长大的张宝树几乎不说中文,平时他也都用英文和球员沟通。投手教练与客座教练分别来自澳洲和美国,而体能教练是曾经旅美的台湾球员徐志维。若是遇到赛后检讨或是非技术性的对话,张宝树则仰赖中英文流利的徐志维来翻译。

不只有南京发展中心,先前设立的无锡(2009年)和常州发展中心(2011年)也都是由大联盟聘请美国教练来指导球员,刻意製造全英文的学习环境,不怕球员与教练鸡同鸭讲,靠着肢体语言和频繁练习,经过一段时间后,绝大多数球员都能具备基本的英文听说能力。

张宝树说:「大联盟的发展中心的使命是帮助这些球员打好基础,那些能够让他们更有机会在美国成功的基础。在这里的球员一定得用英文沟通,我们强迫他们一定说英文,透过英文吸收棒球技术。棒球场之外,我们有很多口说的训练、模拟访谈和托福测验,还有简报表达能力。尽一切努力帮他们打好英文基础,好让他们到美国大学或是职业球队时,不会感觉到太陌生,当然会遇到一些文化冲击,但他们已经有所準备,就比较容易适应美国生活。」

大联盟在成立发展中心时,也秉持美式教育中「学生运动员」的核心思想,特别注重学业表现,因此都选择与当地名校合作。南京东山外国语学校就是当地颇富盛名的寄宿学校,并设有国中部和双语部(类似美国学校制度),常州的北郊中学也是升学名校。发展中心的球员和一般在校生一起上课交流,使用同样的教材和师资,晚上还得晚自习,并享有全额奖学金,学杂费全免。

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